Wildvuurrook zal steeds meer Amerikanen doden naarmate de klimaatverandering intensiveert

Jeff Chiu / AP / Via apimages.com

Rook stijgt op in de buurt van Lower Lake, Californië, op 31 juli.



We hebben allemaal de hartverscheurende tv-verslagen gezien van gemeenschappen die zijn verwoest door bosbranden en terugkeren om de smeulende ruïnes van hun huizen te doorzoeken.

Maar er zijn andere, minder zichtbare natuurbrandtragedies, zoals het astmatische kind dat naar adem stikt in de eerste hulp, en de oudere man met emfyseem die zich naar zijn graf haastte.



Deze verraderlijke effecten van natuurbrandrook zijn moeilijk te onderscheiden van ziekten die worden verergerd door verkeersdampen en andere vormen van luchtvervuiling. Maar er wordt aangenomen dat bosbranden duizenden levens eisen in Noord-Amerika - en de tol zal waarschijnlijk stijgen naarmate de klimaatverandering intensiveert.



Nu al veroorzaken bosbranden 'een van de slechtste luchtkwaliteit die de bevolking in Noord-Amerika ooit zal ervaren', vertelde Sarah Henderson van het British Columbia Center for Disease Control in Vancouver, Canada, aan BuzzFeed News.

En naarmate de westkust heter wordt en droger , wordt verwacht dat branden frequenter zullen worden en intenser zullen branden. Inderdaad, een Harvard-team heeft geschatte dat in 2050 de rook van deze branden ervoor zal zorgen dat de zomerlucht boven het westen van de Verenigde Staten tot 27% meer roet bevat dan nu het geval is, en tot 70% meer van de andere soorten fijne deeltjes die in rook aanwezig zijn.

Dat is verontrustend, omdat dit de niveaus van 'PM2.5' in de lucht zal verhogen - deeltjes in de lucht van minder dan 2,5 micrometer die long- en hartaandoeningen kunnen veroorzaken.

De zwaarst getroffen gebieden zijn steden aan de Pacifische kust, die kunnen worden getroffen door rookpluimen van grote bosbranden.



Peter Aldhous voor BuzzFeed News / Gegevens van Sarah Henderson, British Columbia Center for Disease Control

Op deze kaart zijn de grootste geschatte dodentalen waar grote populaties zich benedenwinds van grote branden kunnen bevinden. In 2003 en 2007 zorgden bijvoorbeeld catastrofale bosbranden voor rookwolken in Zuid-Californië, waaronder Los Angeles en San Diego.

Door meer dan 40.000 gegevens te analyseren van mensen die in het ziekenhuis waren opgenomen met ademhalings- of bloedsomloopproblemen, schetsten onderzoekers onder leiding van epidemioloog Ralph Delfino van de Universiteit van Californië, Irvine, een beeld van de gezondheidseffecten van de branden in 2003.



Het team van Delfino relateerde PM2.5-metingen per postcode aan de adressen van patiënten. De onderzoekers gevonden dat wildvuurrook de opnames verhoogde voor aandoeningen zoals bronchitis en longontsteking. Het grootste effect was op astma, waarbij blootstelling aan zware rook de ziekenhuisopnames deed toenemen met 34%. Het zwaarst getroffen waren de ouderen en kinderen van 4 jaar of jonger.

Rook van bosbranden kan zelfs tot in de baarmoeder reiken: zwangere vrouwen die zijn blootgesteld aan rook van de branden van 2003 bevallen van kleinere baby's . Het was een klein effect - het geboortegewicht van de baby's nam gemiddeld met minder dan een halve ons af.

'Sommige mensen zullen misschien zeggen dat dat niet zo'n groot probleem is', vertelde Rachel Morello-Frosch van de University of California, Berkeley, die het onderzoek leidde, aan BuzzFeed News. Maar voor sommige kwetsbare baby's kunnen zelfs kleine verlagingen van het geboortegewicht gevaarlijk zijn, zei ze.

Hoe erg de branden in Zuid-Californië ook kunnen zijn, steden in Zuidoost-Azië hebben het veel erger.

Peter Aldhous voor BuzzFeed News / Gegevens van Sarah Henderson, British Columbia Center for Disease Control

Gelukkig zijn bosbranden die zo hevig zijn als die in 2003 en 2007 in Zuid-Californië nog relatief zeldzaam en van korte duur. Maar in een groot deel van Zuidoost-Azië, inclusief de stadstaat Singapore, langdurig en intense hazes van wildvuurrook gebeurt elk jaar.

De schuld voor het rookprobleem in Singapore ligt vooral in het zuiden en westen, in Indonesië, waar bossen worden gekapt door verbranding voor landbouw. Moerasbossen zijn ook vernietigd en drooggelegd, waardoor veengrond bloot komt te liggen die zelf kan ontbranden.

Wereldwijd wordt geschat dat de rook van bosbranden jaarlijks aan 339.000 mensen het leven kost.

Peter Aldhous voor BuzzFeed News / Gegevens van Sarah Henderson, British Columbia Center for Disease Control

De gegevens achter deze kaarten komen uit een 2012 studie geleid door Fay Johnston van de Universiteit van Tasmanië in Australië. Haar team schatte de blootstelling van populaties over de hele wereld aan bosbrandrook, op basis van satellietwaarnemingen en een computersimulatie van hoe PM2.5 door de atmosfeer circuleert.

Het team van Johnston heeft vervolgens de blootstellingsschattingen van PM2,5 omgezet in geschatte sterftecijfers, gebaseerd op de bekende gezondheidseffecten van deze kleine deeltjes.

De beste schatting van de onderzoekers van de wereldwijde sterfgevallen door bosbrandrook - 339.000 - is te vergelijken met zo'n 800.000 mensen waarvan men denkt dat ze elk jaar worden gedood door verkeersdampen en andere vormen van stedelijke luchtvervuiling, en een naar schatting 183.000 mensen die overlijden aan illegaal drugsgebruik.

Henderson, die aan het onderzoek werkte, vertelde BuzzFeed News dat de onderzoekers besloten de geschatte dodentalen voor individuele landen niet te publiceren - gezien de grote foutenmarges, voelden ze zich ongemakkelijk bij het citeren van aantallen voor Amerikaanse of Canadese inwoners die elk jaar worden gedood door het inademen van rook van bosbranden .

Het Amerikaanse Westen loopt niet direct gevaar om de kant van Zuidoost-Azië op te gaan. Maar gezien de dreiging van klimaatverandering, voeren luchtkwaliteitsfunctionarissen hun voorspellingen en waarschuwingen op om mensen te helpen zichzelf te beschermen tegen de ergste gevolgen van natuurbrandvervuiling.

Het pad van rookpluimen kan worden voorspeld met behulp van computermodellen die vergelijkbaar zijn met die van weersvoorspellers, en veel nationale en lokale instanties nemen deze voorspellingen nu op in luchtkwaliteitsvoorspellingen.

Wanneer bijvoorbeeld rook van bosbranden het Los Angeles Basin bedreigt, begint het South Coast Air Quality Management District rookpluimvoorspellingen te gebruiken - en geeft het waarschuwingen als een van de 38 zones in het voorspellingsgebied waarschijnlijk wordt beïnvloed.

Deze vertellen kwetsbare mensen meestal om binnen te blijven en een airconditioner met een filter te gebruiken, en dringen er bij iedereen op aan om zware inspanning te vermijden. Scholen wordt ook verteld om buitenactiviteiten te vermijden.

'Ik heb thuiskomst voetbalwedstrijden afgelast', vertelde Joe Cassmassi, manager planning en regels van het district, aan BuzzFeed News. 'Dat maakte me erg impopulair.'

We kunnen meer van deze verstoringen verwachten met klimaatverandering, voegde Cassmassi eraan toe, omdat rookpluimen de steden van het Amerikaanse Westen regelmatiger bedreigen. 'Naarmate de omstandigheden droger worden, gaan we steeds meer bosbranden zien.'

Bekijk deze kaarten en bereid je voor op tientallen jaren droogte en overstromingen

buzzfeed.com