Trump-campagne worstelt om Utah af te sluiten

John Gurzinski / AFP / Getty Images

SALT LAKE CITY — Toen Mike Pence vorige week het podium betrad voor een campagnebijeenkomst in deze meest onwaarschijnlijke slagveldstaten van 2016, kwam hij met een verzoek aan de verzamelde Trump-supporters: Bid.



'Ik weet dat velen van jullie in deze kamer doen wat... ik van tijd tot tijd doe - je hoofd buigen, je knie buigen,' zei Pence plechtig tegen de menigte in het Infinity Event Center. 'Het zou een goed moment zijn om het in de komende 12 en een halve dag te doen.'

Donald Trump zou inderdaad een goddelijke interventie in Utah kunnen gebruiken. Met nog minder dan een week te gaan tot de verkiezingsdag, heeft zijn campagne moeite om een ​​overwinning te behalen in de roodste staat van Amerika - het opstellen van last-minute Mormoonse surrogaten, privé onder druk zetten van GOP-functionarissen om niet over te lopen, en openlijk ten strijde trekken met een opstandige derde kandidaat.



Don Peay, de Utah-voorzitter van Trump, erkende in een interview met BuzzFeed News dat de race ongekend dichtbij is. De staat is politiek meer verdeeld dan ooit, zei hij.



Uit verschillende recente peilingen van de staat blijkt dat Trump verwikkeld is in een hechte driewegrace tegen Hillary Clinton en de onafhankelijke conservatief Evan McMullin, een inwoner van Utah en een ex-CIA-officier die aanzienlijke steun heeft gekregen van zijn mede-mormonen. Hoewel het onwaarschijnlijk is dat de Beehive State een beslissende rol zal spelen in de uitkomst van de verkiezingen, blijft het een feit dat bijna elk realistisch pad voor Trump naar 270 verkiezingsstemmen daar een overwinning vereist.

Trump leek zijn groeiende risico op een nederlaag in Utah – een staat die elke Republikeinse presidentskandidaat sinds 1964 heeft gewonnen – te erkennen tijdens een interview met Fox News afgelopen weekend. In een gesprek met Bret Baier haalde Trump uit naar McMullin en beschuldigde hem ervan een 'marionet' te zijn voor Bill Kristol, deWekelijkse standaardredacteur die een leidende stem is geweest in de #NeverTrump-beweging.

'Die vent pikt me stemmen af', klaagde Trump over McMullin. 'Weet je, we gaan Utah winnen. Maar hij ontneemt me stemmen, deze man van wie ik nog nooit heb gehoord... Als we Utah om de een of andere reden verliezen, kan dat een verwoestende impact hebben op het geheel.'



Het interview markeerde de eerste keer dat Trump publiekelijk op McMullin heeft gewogen – maar achter de schermen werkt het team van Trump al weken furieus om de conservatieve uitdager terug te slaan en Utah op te sluiten, volgens een half dozijn bronnen met kennis van de inspanning.

Mensen die dicht bij Trump staan, zeggen dat zijn campagne zich in maart voor het eerst zorgen begon te maken over Utah, nadat hij een klinkende derde plaats had verslagen in de Republikeinse voorverkiezingen van de staat. Toen Trump eenmaal de genomineerde was, deed hij een paar symbolische oproepen aan de staat, maar er waren andere strijdtonelen die dringender hun aandacht eisten - en bovendien was zijn team ervan overtuigd dat conservatieve mormonen uiteindelijk 'thuiskomen' op hun partij.

Toen, vorige maand, deToegang tot Hollywoodtape lekte, en de hel brak los. Prominente Republikeinen in heel Utah hekelde de genomineerde en trok hun goedkeuringen snel achter elkaar in . De Mormoonse krant van de staat riep hem op uit de race te stappen. Trump kelderde in de peilingen, McMullin schoot omhoog, en de Clinton-campagne – blijkbaar een kans aangevoeld, of misschien gewoon ingesmeerd – meerdere stafleden toegevoegd naar hun kantoor in Salt Lake City.



'Ik denk dat de staat voor het grijpen ligt', zei Reed Galen, de in Utah gevestigde republikeinse agent. 'Ik weet niet zeker hoe [Trump] het op dit moment gemakkelijk kan afsluiten.'

In de afgelopen weken heeft Team Trump een agressieve - en soms stuntelige - poging ondernomen om Utah rood te houden.

Het meest in het oog springende element van dit project was Pence's verrassende schommel door Salt Lake City vorige week. Volgens een deskundige bron was er enige discussie over het sturen van Trump in plaats daarvan, maar het idee werd uiteindelijk verworpen omdat adviseurs bang waren dat de hoge 'ongunstige' beoordeling van de kandidaat in Utah het bezoek contraproductief zou maken. Pence gebruikte uiteindelijk zijn tijd om een standaardtekst voor partijeenheid . Maar de aanwezigheid op het podium van twee voormalige LDS-kerkleiders - Julie B. Beck en Robert Oaks - trok de aandacht van de Mormoonse Twittersfeer en het zogenaamde 'bloggenakel', wat de aanjagers van Trump aanmoedigde in de intra-religieuze politieke debatten die plaatsvinden op sociale media.

Het Trump-kamp heeft hier ook enkele andere tactische successen geboekt. Vorige maand, toen hun kandidaat te maken kreeg met een golf van aanklachten en afwijzingen van Utah's top GOP-functionarissen, besloot McMullin om enkele van hun goedkeuringen over te nemen. Volgens twee deskundige bronnen overwoog verschillende vooraanstaande politieke figuren in de staat om zich bij de stijgende kandidaat aan te sluiten, maar de bondgenoten van Trump oefenden stilletjes hun invloed uit in Utah.

Jason Chaffetz @jasoninthehouse

Ik zal @realDonaldTrump niet verdedigen of steunen, maar ik stem op hem. HRC is zo slecht. HRC is slecht voor de VS.

01:05 - 27 okt 2016 Antwoord Retweeten Favoriet

In ten minste één geval heeft het draaien van de armen misschien zelfs beter gewerkt dan gehoopt: Utah Rep. Jason Chaffetz – het eerste lid van het Congres dat zijn goedkeuring van Trump in oktober introk – kondigde vorige week abrupt aan dat hij toch op de genomineerde zou stemmen . DeWashington Postverklaarde deze plotselinge verandering van het hart 'een soort moderne plaat voor flip-flopper', en speculatie is wervelde over wat de aanleiding was. Chaffetz reageerde niet op een verzoek om commentaar van BuzzFeed News, maar volgens een vertrouweling van Trump was het de lobby van de campagne die hem er uiteindelijk toe aanzette zijn steun te betuigen.

Nu de nationale peilingen in de laatste dagen van de race strakker worden, kunnen sommige conservatieve kiezers in Utah op hun hoede worden voor het uitbrengen van een proteststem – een ontwikkeling die Trump ten goede zou komen.

Toch staat zijn campagne voor grote hindernissen. Hij blijft zeer impopulair in de staat, en zijn boodschap is op grote schaal afgewezen door Mormoonse kiezers hier. Hij heeft geen serieuze campagne-infrastructuur op het terrein en is gedwongen zwaar te leunen op de Utah Republikeinse Partij – een organisatie die dit jaar soms onder een onverwachte nationale schijnwerpers worstelde. Zo deed de voorzitter van de staatspartij vorige maand tijdens een interview met CNN een gerucht de ronde over Bill Clinton die een kind verwekte bij een prostituee. Te midden van een daaropvolgende aanval van dreigende telefoontjes besloot de voorzitter - bezorgd om zijn veiligheid en die van zijn stafleden - het hoofdkwartier van de partij tijdelijk te sluiten.

Ondertussen zou Trump in Utah kunnen reageren op de recente pogingen van zijn aanhangers om een ​​smerige fluistercampagne tegen McMullin te voeren. Deze week probeerde een prominente blanke nationalist de kandidaat te besmeuren met een robocall in Utah, waarbij hij onder meer beweerde dat McMullin homo is. (Dat is hij niet.) Het verhaal haalde de nationale krantenkoppen, maar leden van het Trump-kamp circuleren al weken geruchten over McMullin. Vorige maand tijdens een interview met BuzzFeed News, werd Don Peay onderbroken door een medewerker die Trump steunde, die de kamer binnenkwam en aankondigde: 'Evan McMullin's campagne wordt gefinancierd door de Clinton Foundation -' (het is niet) '-dus we moeten dat eruit.'

met dank aan Don Peay

Sommige bondgenoten van Trump in Utah mopperen dat ze maandenlang hebben aangedrongen op de campagne van de Republikeinen in Manhattan om hun staat dit jaar niet als vanzelfsprekend te beschouwen, maar hun oproepen waren aan dovemansoren gericht. Als bewijs wijzen ze op de gemartelde dans van de kandidaat met deDeseret Nieuws, het invloedrijke dagblad in Salt Lake City dat eigendom is van de Church of Jesus Christ of Latter-Day Saints.

De problemen van Trump met de krant begonnen in augustus, toen redacteuren de belangrijkste presidentskandidaten om opiniestukken vroegen. Hillary Clinton greep onmiddellijk de kans en diende een zorgvuldig opgesteld artikel in waarin Mormoonse kiezers over haar kandidatuur werden gepitcht. De campagne van Trump nam daarentegen niet eens de moeite om de telefoontjes van de redactie terug te beantwoorden. Toen Trump uiteindelijk een opiniestuk indiende, werd het in de staat op grote schaal gepand vanwege zijn retoriek op basis van nummers.

Toen Pence eerder dit jaar Utah bezocht, kon zijn staf geen tijd vinden voor een redactievergadering met de krant. En toen Donald Trump Jr. de redacteuren van de krant ontmoette tijdens een bezoek aan Salt Lake City in september, werd de discussie omstreden.

'Ik ben nog nooit in een vijandiger omgeving geweest,' zei Peay, die Donald Jr. vergezelde naar het interview. 'Ze stelden een heleboel domme vragen, ze vroegen niets over banen, de economie, wat er aan de hand is met Rusland en het buitenlands beleid. Het was waarschijnlijk het meest vijandige, triviale waar ik ooit bij betrokken ben geweest.'

Hal Boyd, de opinieredacteur voor deDeseret Nieuws, zeiden dat hun vragen voor Donald Jr. gericht waren op vluchtelingenhulp en Trumps controversiële staat van dienst op het gebied van filantropie - twee kwesties waar hun mormoonse lezerspubliek hartstochtelijk om geeft. 'Het waren zeker geen gemakkelijke vragen, maar we dachten dat ze eerlijk waren', zei Boyd.

In ieder geval, tegen de tijd dat deToegang tot Hollywoodtape kwam uit in oktober, deDeseret Nieuwshad blijkbaar een besluit genomen over Trump. In een vernietigend – en grotendeels ongekend – redactioneel artikel riep de krant hem op zijn kandidatuur op te geven: “Trumps plagerij logenstraft de bereidheid om andere mensen naar believen te gebruiken en weg te gooien. Die eigenschap is de essentie van een despoot.'

Peay noemde het hoofdartikel 'het domste dat ik ooit heb gezien' en waarschuwde hij in bredere zin dat zijn mede-mormonen blijvende politieke gevolgen zouden kunnen hebben als ze Trump afwijzen.

'Mormonen lopen het risico een volk te zijn zonder feest,' zei Peay. 'Als Trump wint ondanks mormoonse tegenstand, hebben we onszelf irrelevant gemaakt... En als Trump Utah zou verliezen en het hem het presidentschap zou kosten, waar brengt dat het Mormoonse volk dan onder de Republikeinse Partij?'

'Als je hem de verkiezing kost,' vervolgde hij, 'ben je een balling voor een generatie.'